CRÓNICA KING OF THE HAMMERS 2018:

UGÍJAR - LOS ÁNGELES

El pasado mes de febrero me fui a Estados Unidos para ver y grabar una de las carreras off-road más importantes y de prestigio del mundo: King Of the Hammers. Tras muchas horas de vuelo llegué a Los Ángeles e hicimos noche en un hotel pero al día siguiente recogimos una autocaravana que sería nuestro hogar durante más de una semana.
 


3 DE FEBRERO:
LA LLEGADA


El día 3 de febrero llegué a la zona de acampada llamada "Hammertown". Había una larga cola de autocaravanas para poder pasar por un arco que rezaba: “Welcome to Hammertown USA”. En el mismo arco debías entregar el justificante conforme habías pagado la entrada al "Hammertown". Una gran nube de polvo en todo Johnson Valley ya me hizo dar cuenta de que iba a ser una semana a tope de carreras y de gozar con los muchísimos e increíbles coches que hay  Estados Unidos. ¡Había un montón de coches en movimiento!

Cuando ya montamos nuestro campamento me fui a buscar la carpa de "Media" donde tendría  que rellenar un formulario y allí mismo me entregarían mi chaleco, brazalete, un sobre con mapas de la carrera, lista de corredores y horarios. ¡Por fin! Ya tenía acreditación de prensa de la King Of the Hammers 2018 y me convertiría en el primer español en conseguirla J.

Con mi acreditación en mano ya solo había que esperar a que hubiese carreras de clasificación, carreras de motos, carreras UTV… Mientras tanto me fui a una de las míticas zonas de la KOH: el “Backdoor”. Cuál fue mi sorpresa al ver que había gente intentando subir el escalón. Allí estuve buena parte de la tarde grabando a esos aficionados. Muchos intentaron subir el escalón pero pocos consiguieron hacerlo.

Ya entrada la noche nos fuimos a otra mítica zona como es el “Chocolate Thunder”. Allí había muchísima gente viendo como aficionados estaban subiendo el barranco con sus coches. En el "Chocolate Thunder" encontré toda clase de vehículos: con más o menos preparación, protos, UTV, etc.

¡Aquello era impresionante!

Todavía no habían empezado las carreras y era increíble el ambiente de público
y la afluencia de coches a esas horas de la noche.


 
4 DE FEBRERO:
EMPEZAMOS


El domingo día 4, bien temprano, tenía mi primer briefing. He de decir que era obligatorio ir a los briefings porque si no te presentabas, te podían quitar la acreditación y no podías solicitarla para futuras ediciones de la KOH. El primer briefing era para la King Of the Motos. Justo después del briefing nos iríamos directos a la parrilla de salida. 83 motos en total. Me coloqué en un buen sitio para grabar la salida ya que sería lo poco que podría grabar de esta carrera. Justo después acudiría al “Chocolate Thunder” para grabarlos en bajada por el barranco, repostarían la moto y subirían por una ladera muy empinada y con muchas rocas. Ya viendo que no venían más motos, dejamos la carrera y nos fuimos al “Backdoor” para ver quien había por allí. Aquello estaba abarrotado de público. Allí estaríamos toda la tarde hasta hacerse de noche. Esa misma tarde fue la primera vez que vi un "Rock Bouncer". Era increíble el sonido de su V8, el piloto era un muchacho joven que fue a probar el escalón pero un exceso de aceleración hizo que volcara el buggy. Otros coches con menos potencia subirían muy bien, aparte por allí pasarían varios equipos de la KOH haciendo reconocimiento de la zona, haciendo el escalón de bajada.
 
Ya entrada la noche volveríamos al “Chocolate Thunder” para curiosear un poco más, ya que a lo lejos se veían muchas luces. Nos acercamos a la zona repleta de coches haciendo cola para poder subir el barranco. A los lados, muchísima gente expectante para ver el ascenso.
Ojalá aquí en Europa hubiese la misma afición al motor como la hay en USA.
 


5 Y 6 DE FEBRERO:
PURO ESPECTÁCULO


El lunes día 5 por la noche tendría lugar el "Shootout". Su nombre oficial es el “Holley EFi Shootout”, patrocinado por KMC, King Shocks y Action Sports Canopies. En esta edición cambiaron la ubicación de la carrera para albergar más público. Había un total de 31 pilotos inscritos de los cuales solo acabarían 26. La prueba constaba de 2 zonas.
 
En la primera zona teníamos una fuerte subida con roca en el llamado “Frontdoor”. El más rápido sería Ryan Webb con un tiempo de 16min 48s, seguido de Bobby Tanner con unos 17min 13s. Unos de los pilotos más populares de la noche sería Cash LeCroy (¡de tan sólo 9 años!). LeCroy corrió con un Polaris RZR personalizado y finalizó 8º con un tiempo de 20min 07s.
 
La segunda zona era adicional, conocida como el "Yukon Mountain". Ahí los pilotos tenían que escalar una roca con unos 100-110º de pendiente. Casi nada. El primero en escalarla  se llevaría un premio de 10.000$. Solamente la subirían 2 pilotos. El primero en hacerlo fue Jeff McKinley que, con una suavidad con el acelerador y la dirección trasera, subiría hasta lo más alto llevándose los 10.000$. El segundo y último en conseguirlo sería Cody Waggoner que, con una suave conducción y ayudado por su dirección trasera, llegaría a lo más alto de la roca.
 
Los días 5 y 6 se celebrarían las calificaciones de las distintas categorías de coches, los 4500 y 4800 el primer día y los 4400 el segundo. En la categoría 4500/4800 había un total de 110 coches inscritos, calificando solamente 71. La pole la conseguiría Casey Gilbert (#618) empleando un tiempo de 1h 58min 06s. Seguido de Kent Fults (#4805) haciendo un tiempo de 2h 00min 09s. El tercer clasificado sería Bailey Cole (#4854) marcando un tiempo de 2h 01min 02s. El segundo día empezarían bien temprano las calificaciones de los vehículos 4400. Cabe destacar los vuelcos en la segunda curva peraltada de Jessi Combs (#8), Trevor Fults (#4403) y Erik Peterson (#128). El resto de la jornada transcurriría sin incidentes y habiendo 109 equipos inscritos, de los cuales calificaban 94. La pole la conseguiría Paul Horschel (#19) con un tiempo de 1h 46min 04s. Empleando un segundo más tendríamos a Jason Scherer (#76) con un tiempo de 1h 47min 04s. El tercero fue Loren Healy (#61) con un tiempo de 1h 48min 05s.
 
 

7 DE FEBRERO:
VUELCOS EN EL "BACKDOOR"


El día 7 se disputaría la carrera "Can-Am KOH UTV Race", me sorprendió enormemente la agilidad de estos vehículos. En su mayoría eran Polaris, Can-Am y Yamaha con más o menos preparación. En total se inscribieron 118 equipos, entre ellos Robby Gordon (#4977). Las salidas de los participantes se hacían de 2 en 2 y con un intervalo de varios segundos desde la primera pareja a la segunda. Los primeros en salir serían Johnny Greaves (#122) y CJ Greaves (#33). Después de grabar toda la salida me acercaría al "Backdoor" para grabar nuevas tomas. El primero en pasar sería CJ Greaves (#33). El paso de los UTV por el "Backdoor" se caracterizó por los vuelcos en el escalón y las maniobras casi imposibles para evitar volcar. En particular, uno de ellos acabó hincando el morro y girando el buggy en redondo como una peonza. El piloto Travis Zollinger (#220) terminó volcando arriba del escalón y acabó volcando escalón abajo. Cuando había pasado gran parte de los buggies por el "Backdoor" me fui al "Chocolate Thunder". El primero sería de nuevo CJ Greaves (#33) pero antes ya había una importante cantidad de abandonos. De los 118 equipos solo terminaron 15 equipos, entrando los 3 últimos fuera de las 8 horas que tenían para completar la carrera. La victoria seria para Mitch Guthrie Jr, (#9) marcando un tiempo de 5h 54min 43s. A continuación llegaría Branden Sims (#913) con un tiempo de 6h 36min 58s. Tercero acabó Mitch Guthrie Sr con un tiempo de 6h 53min 7s.
 


8 DE FEBRERO:
SHOWTIME EN EL "EVERYMAN CHALLENGE"


El día 8 se disputaría desde las 8 de la mañana hasta las 6 de la tarde, la "Smittybilt Everyman Challenge". En esta carrera correrían los 4800/4500 y 4600. Sobre las 8 de la mañana daría comienzo la salida con Casey Gilbert (#618) y Ken Fults (#4805) a la cabeza. Cada 30 segundos irían saliendo 2 coches así hasta un poco más de las 8:30 de la mañana, cuando saldría el último coche. Después me acercaría de nuevo al "Backdoor" y sobre las 9:45 pasaría Casey Gilbert (#618) que iba primero seguido de Seth Van Dyke (#4838). Los primeros 20 coches bajarían el "Backdoor" sin problema. Unos de los vuelcos más espectaculares sería de Robby Flandro (#51) que, hincando el morro en el escalón grande dio una vuelta de campana tremenda. A destacar también, el doble vuelco de Jesse Lee (#4819) volcando en los 2 escalones del "Backdoor". Allí estaría grabando hasta poco más de la 11 de la mañana por que ya venían muy pocos coches y decidí cambiar de zona y acercarme al "Jackhammer".
El "Jackhammer" es una zona espectacular. Se trata de un barranco muy ancho con cantidad de rocas grandes. Además, es una buena zona para grabar ya que el tramo que tienen que hacer los coches es bastante largo. Para mí, una de las mejores zonas de las que he visto. Cuando llegue al "Jackhammer" ya habían pasado los coches que iban en cabeza, el primer coche en grabar sería el de Jeren Gunter (#4809) que en el "Backdoor" pasaría en 6ª posición. Poco después, hice lo propio con Jimmy Jack (#63), el cual tendría un vuelco en la parte alta del "Jackhammer", teniendo que ser ayudado por Matt Howell (#4510) que iba detrás de él para poner el coche en pie.
¡De los 137 participantes en las 3 categorías, solo acabarían 13 participantes siendo solo 12 los que se clasificarían!
Los primeros 3 clasificados harían el recorrido en menos de 7 horas. Como curiosidad, los 3 primeros participantes serían de distintas categorías. La carrera la ganaría Dan Fresh (#88) haciendo un tiempo de 6h 15min 47s. Seguido de Casey Gilbert (#618) con un tiempo de 6h 21min 40s. El tercer escalón del podio sería para Jessi Combs (#4618) empleando un tiempo total de 6h 58min 24s.
 


9 DE FEBRERO:
NITTO, EL PLATO FUERTE


El día 9 de febrero tendría lugar la gran carrera de KOH: la “Nitto Race”. Poco antes de las 8 de la mañana, y con unas 13 horas por delante para dar las 3 vueltas al recorrido, saldrían los 2 primeros coches. Se trataba de Paul Horschel (#19) y Jason Scherer (#76). Estaría grabando en la salida hasta que salió Bailey Cambell (#35) y JP Gómez (#4482). Justo después me iría al "Backdoor" para colocarme en buen sitio para grabar a los primeros participantes en bajar por los escalones. Sobre las 9:30 empezarían a bajar los primeros participantes. El primero sería Paul Horschel (#19) seguido de Jason Scherer (#76) y de Randy Slawson (#4848), segundo y tercero, respectivamente.
La carrera por el "Backdoor" transcurrió sin apenas incidentes. Lo más destacable fue lo que le ocurrió al coche de Gary Ferravanti Sr (#44) que se le paró justo cuando iba a bajar por el escalón. Creo que le fallaba la bomba de la gasolina. Al final consiguió arrancarlo pero terminó abandonando ya que el coche no respondía como era de esperar.
Justo después me iría al "Jackhammer" y al primero que grabé allí sería a Mike Bergman (#33) seguido de Jason Blanton (#966). La cabeza de carrera ya había pasado en la primera vuelta. El que tuvo problemas fue Levi Shirley (#81), quedándose atrancado en una roca teniendo que bajarse del coche hasta en 2 ocasiones para poder enganchar el cabrestante. Hay que recordar que Levi va solo en el coche y tiene que hacerlo todo él solito. Bailey Cole (#4454) también tuvo problemas en la segunda vuelta al quedarse atrancado en un paso de rocas rompiendo varias veces el cable de plasma de su cabrestante.
 
Un poco antes de las 2 del mediodía vino el helicóptero de la organización la que lleva la cámara grabando los planos aéreos, eso significaba que venía la cabeza de carrera muy cerca en su segunda vuelta. El primero en aparecer por el "Jackhammer" sería Jason Scherer (#76), pisándole los talones vendría Randy Slawson (#4848), pero el coche de John D. Moul (#14) le obstaculizaba el paso y tuvo que buscar otro lugar para pasar, siendo el paso aún más espectacular y llevando el coche al límite. Los que también tuvieron que tomar este paso sería Erik Miller (#21) y Wayland Cambell (#3). Poco a poco, John D. Moul (#14) pudo ir descendiendo por el "Jackhammer" pero una avería en su motor le obligó a retirarse. Por la zona donde estuve grabando no hubo muchos problemas para los participantes. Una lástima que el coche de Randy Slawson rompiera poco antes de entrar en meta porque en casi toda la carrera fue de los 3 primeros y un claro candidato a ganar la carrera.
 ¡En esta carrera la participación fue de 108 coches, tomaron la salida 104 coches y solo terminaron 32 coches!
Los 3 últimos fuera de las 14 horas que tenían para completar las 3 vueltas al recorrido. La carrera la ganaría Jason Scherer (#76) con un tiempo de 7h 8min 25s. El segundo sería Erik Miller (#21) con un tiempo de 7h 20min 12s. El tercer puesto lo consiguió Wayland Cambell (#3) con un tiempo de 7h 21min 55s.
 


CONCLUSIÓN PERSONAL

Después de muchos años viendo la carrera a través de internet, este año por fin pude ir a verla en directo y lo que para mí es más importante: ¡poder grabarla! Después de 10 años, que es el tiempo que llevo grabando pruebas de 4x4, pude asistir con mi acreditación de prensa a una de las carreras más importante del mundo. Quién me iba a decir a mí hace 10 años que iba a viajar a Estados Unidos a grabar una prueba 4x4. La carrera en general superó enormemente mis expectativas, nunca me imaginé que hubiese tanto movimiento de vehículos participantes. Por no hablar de la cantidad de público asistente para ver la prueba. En una palabra: ¡INCREíBLE!
 


AGRADECIMIENTOS

Quiero agradecer a mis patrocinadores oficiales: Euro4x4parts y Marketing Off-Road por el apoyo recibido para mi viaje a Estados Unidos. Sin ellos el viaje no habría sido lo mismo. También quiero agradecer a mi amigo Cecilio que ha sido mi compañero de fatigas en el viaje y gracias a él ha sido todo más llevadero. Agradezco muchísimo su ayuda para preparar el viaje y la instancia en Estados Unidos y México. Y como no, a mi amigo Sergio y su mujer Jeni, por la inestimable ayuda, allí en Estados Unidos, por llevarnos a la King y dejarnos su coche para poder movernos por allí.
 


MUCHAS GRACIAS A TODOS
Javi4x4